WESLEY DOS SANTOS

Ze deed ooit mee aan de Miss Universe-verkiezingen, nu wendt ze haar charmes aan om voor LXRY spannende mannen tot een interview te verleiden. Dit keer richt Irene van de Laar haar pijlen op ondernemer en rolmodel Wesley dos Santos.

Tekst: Irene van de Laar | Beeld: Karoly Effenberger
Online redactie: Larissa Schaule Jullens

De Nederlandse Kaapverdiaan Wesley dos Santos was altijd al fan van designer sneakers en kocht ze het liefst allemaal. Vijf jaar geleden begon hij zijn eigen label, Diversité Footwear. Zijn eerste collectie werd opgenomen in de Rotterdamse Kunsthal. Wesley houdt zich voortdurend bezig met conceptontwikkeling en is met zijn 29 jaar een rolmodel voor velen. Hij richtte het bootverhuurbedrijf iKapitein op, geeft lezingen en workshops, en bracht onlangs zijn eerste boek uit met de titel Ondernemen als een baas. Ik ontmoet hem op zijn kantoor, dat gevestigd is in de Rotterdam Science Tower.

Je bracht je jeugd door in Delfshaven. Wat voor gebied is dat?

“Delfshaven is de meest multiculturele wijk van Rotterdam. Het is een melting pot van verschillende nationaliteiten, van mensen van wie de voorouders hierheen kwamen op zoek naar een beter perspectief, onder wie mijn vader en moeder. Dat is ook de kracht van Delfshaven: iedereen is uniek, maar we hebben allemaal hetzelfde doel: het maximale eruit halen.”

Wat voor kind was je?

“Ik was heel speels. Mijn ouders hebben me nooit in een bepaalde richting geduwd. Ik mocht en kon experimenteren om te ontdekken waar mijn talenten lagen. Ik was een denker, en ook een creatieveling. Op mijn tweede stond ik al te dansen op feestjes. Als ik klaar was, kreeg ik geld. Ook heb ik gevoetbald. Van mijn zesde tot mijn zeventiende speelde ik bij de jeugd van Feyenoord. Altijd bij de amateurtak.”

Wat was je jongensdroom?

“In beginsel wilde ik echt profvoetballer worden. Mijn vader is vrachtwagenchauffeur, mijn moeder productiemedewerker. Ik had qua omgeving niet zo’n groot referentiekader. Helaas had ik niet de drive en de discipline die nodig waren om de voetbaltop te halen.”

Hoe manifesteerde jouw ondernemerskarakter zich?

“Rond mijn twaalfde begon ik al met het importeren van producten uit China, om ze vervolgens te verkopen. Dat ging me makkelijk af. Daarna ondernam ik alles zelf: websites bouwen, fotograferen, photoshoppen… Ik merkte dat ik plezier haalde uit het bedenken van concepten en daar geld mee verdienen. Dat ik van nature nieuwsgierig ben aangelegd, hielp ook wel mee. Ik was ook daadkrachtig. Gewoon doen.”

Je studeerde bedrijfskunde. Hoe heeft dat je gevormd?

“Ik koos voor bedrijfskunde omdat dat zo breed is. Na mijn studie merkte ik binnen de corporate wereld dat ik steeds mijn eigen functieprofiel wilde maken. Kenmerkend voor mijn karakter is het ‘out of the box’-denken. Waarom zou je altijd dezelfde koers moeten willen varen? Je kan toch ook eens iets nieuws, iets anders proberen?”

Je richtte Diversité Footwear op. Hoe begon je?

“Ik was helemaal geobsedeerd door designer sneakers. Naast mijn studie werkte ik als incassomedewerker en verdiende daar 112 euro per week mee. Dat gaf ik onder andere uit aan kleding, maar voornamelijk aan sneakers. Wat ik er mooi aan vind? Het is de kwaliteit die me aanspreekt, het is niet mainstream. Ik kocht Dsquared, Lanvin, Dolce & Gabbana… Dat soort labels. Als ik in de lipjes van de schoenen keek, zag ik constant staan: ‘Made in Portugal.’ Ik ben gaan googelen en lezen over schoenfabrikanten in Portugal, omdat ik de wens had om mijn eigen schoenenlijn te ontwikkelen. Ik vertelde mijn verhaal en plan aan de Nederlandse ambassade in Lissabon, die mij koppelde aan een aantal producenten. Samen met mijn compagnon heb ik met vier fabrieken gesproken. Ook al hadden we weinig budget, uiteindelijk mochten we bij één van hen – hij gunde het ons – driehonderd paar schoenen afnemen.”

Kon je zelf eigenlijk ontwerpen?

“Nee, totaal niet. Daar heb je andere mensen voor. Ik had een idee, dat heb ik getekend. Het zag er niet uit, haha. Ik wilde een sneaker ontwerpen die geïnspireerd was op de architectuur van Rotterdam. Ik wilde iets terug doen voor de stad, omdat ik er ben opgegroeid. Via een schoenontwerper die ik vond via LinkedIn, kon ik met een technische tekening naar de fabrikant in Portugal. Het startkapitaal kwam uit de spaarpot van mijn zakenpartner en mij.”

Waar moet de ultieme sneaker volgens jou aan voldoen?

“De lijnen, de kleuren, de patronen en de materialen: overal moet over nagedacht zijn. Het moet conceptmatig kloppen en van de hoogste kwaliteit zijn. Bovendien moeten de schoenen gemaakt zijn onder de juiste arbeidsomstandigheden. Dus niet door kinderen gemaakt. Daarom reisde ik naar Portugal om het te kunnen zien.”

Welke rol speelt duurzaamheid binnen jouw onderneming?

“Een belangrijke rol. We moeten zuinig zijn op de wereld waarin we leven. Bij onze nieuwste collectie zijn de zolen gemaakt van 70 procent gerecycled rubber. Ook maken we gebruik van vegan leather.”

Wat is onmiskenbaar een Diversité sneaker?

“Voor het oog? De achterkant van de schoen: die heeft de vorm van de Erasmusbrug en staat voor mij symbool voor verbinding, in de breedste zin van het woord. Verbinding is waar ik het allemaal voor doe.”

Je hebt een sterke wil om iets terug te geven aan de samenleving. Op welke manier doe je dat?

“Ik deel mijn kennis en ervaring op evenementen, scholen en bedrijven. Dat doe ik middels interactieve lezingen, tinkersessies en workshops. Onder meer op de Willem de Kooning Academy, waar studenten in samenwerking met Diversité Footwear binnen twee weken een sneaker leren ontwerpen, positioneren, maken en presenteren. Ook op financieel gebied geef ik terug: van elke verkochte schoen gaat een percentage naar kinderen in Kaapverdië. Daar adopteert mijn bedrijf jaarlijks één basisschool en we betalen dan het schoolgeld, zodat de kinderen onderwijs kunnen krijgen.”

Welke gouden regels pas jij toe als ondernemer?

“Bij het opzetten van een bedrijf is het belangrijk dat je zo veel mogelijk experimenteert. Ik noem dat ‘tinkeren’, je verbeeldingskracht gebruiken. Daarnaast is ‘hosselen’ een van mijn richtlijnen: piekmomenten voor jezelf creëren, je nooit uit het veld laten slaan bij tegenslag. Een andere regel: als je door wilt blijven groeien is, het belangrijk om terug te geven: circulair denken. Transparantie is ook essentieel. Ik zeg wat ik doe en ik doe wat ik zeg.”

Heb je een marketingbeleid?

“Niet echt, daar hebben we ook geen gigantisch budget daar. We geloven vooral in storytelling. Je ziet duidelijk een verschuiving in de wensen van de consument: die wil zo veel mogelijk weten over de founder van het merk, de filosofie van het bedrijf. Hoe meer transparantie wij geven, hoe meer verbinding je creëert.”

Voor veel jongeren ben jij een rolmodel. Waarom vind je het belangrijk hen te inspireren?

“Ik voel de noodzaak om perspectieven bij mensen te vergroten. Dat is een missie voor mij. Des te sneller weet iemand wat hij of zij echt wil doen in het leven. Weten waar je krachten liggen.”

MASTERS #43

Bestel alvast via onderstaande knop MASTERS met inhoudelijke reportages, geweldige fotografie en unieke merken, trends en plaatsen in de wereld.

MASTERS #43



Subscribe to MASTERS NEWS Newsletter for the latest updates.
(Your details will never be shared with a 3rd party.)

 
INSCHRIJVEN

close-link